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여성은 일생동안 유방에 많은 변화를 겪습니다. 따라서 그 변화에 대한 정상 여부를 제대로 이해하는 것이 필수입니다. 이를 위해서는 유방의 구조와 기능에 대한 정확한 이해가 필요합니다. 여기에서는 유방 건강에 관한 핵심적인 내용들을 제공하고 유방암과 유방의 양성질환에 대해 소개하고자 합니다.
  대부분의 여성은 유방에 병적인 문제가 발생하거나 수유를 시작하기 전까지는 유방의 건강이나 생리에 대해 제대로 알지 못합니다. 정상 성인의 유방 모양은 같은 연령이라도 개인마다 차이가 많습니다. 또한 한 여성의 일생을 보더라도 유방은 사춘기, 임신기, 수유기와 폐경기에 이르기까지 그 모양뿐만 아니라 조직과 기능도 변화합니다. 월경 주기에 따라서도 변화합니다.

유방의 정상적인 변화를 이해하기 위해서는 유방의 해부학적 구조와 생리에 대해 익숙해져야 합니다. 이러한 지식은 유방에 영향을 주는 건강문제나 질환을 이해하는 중요한 시발점이 되기 때문입니다.
유방은 젖을 생산하는 소엽과 이를 운반하는 유관 등으로 이루어진 실질조직과 지방조직, 결체 조직, 혈관, 신경, 림프관 등의 간질 조직으로 구성되어 있습니다. 이러한 유방 바로 아래에는 대흉근이라고 불리는 가슴 근육이 위치해 있고, 그 아래에는 늑골, 늑골사이 근육 및 앞톱니근 등으로 이루어진 흉벽이 자리 잡고 있습니다.

유방조직은 포도송이와 줄기 같은 모양으로 소엽과 유관들이 복잡하게 연결되어 있습니다. 소엽은 젖을 생산하는 둥근 모양의 작은 주머니로 되어 있습니다. 이 소엽들이 모여 15개 내지 20개 정도의 유엽을 이룹니다. 소엽에서 생산된 젖은 유관을 거쳐 유두의 개구부(구멍)까지 수송됩니다[10].
  아동기의 여아는 미성숙한 유방조직만 있어 사춘기 때까지는 충분한 발달이 이루어지지 않은 상태입니다. 사춘기가 되면 유방조직은 난소와 뇌하수체에서 생산되는 여러 호르몬들에 의해 자극을 받아 유관이 팽창하면서 점차 가지를 쳐가게 됩니다. 결국 소엽과 유관들이 성숙한 체계로 형성된 유방조직으로 변화됩니다. 그런데 사춘기 이후 유방은 비록 성숙하더라도 유방조직은 임신할 때까지 비활동적으로 남아 있습니다. 임신기간이 되면 소엽들이 증식하고, 분만하면 유관 내로 젖이 유입되어 유두를 통해 젖이 나와 모유 수유를 할 수 있게 됩니다[10].

폐경 이후에는 난소가 호르몬 생산을 중단하므로 월경 주기가 멈추게 되고, 수많은 소엽들은 대부분 위축되어 실질조직의 크기는 작아집니다. 또한 폐경 이후에는 유방조직의 손실로 유방 밀도가 점차 감소하여, 폐경기에 있는 여성의 유방은 젊은 여성과 비교해 볼 때 지방 비율이 더욱 커지게 됩니다.